Por Dios y por el Káiser – Richard Bassett

Desperta Ferro edita en español la obra de referencia sobre el Ejército imperial austriaco

Por Dios y por el Káiser. El Ejército imperial austriaco 1619-1918 – Richard Bassett | Desperta Ferro, pgs. 672, €28,45

La Monarquía de los Habsburgo austríacos es un tema que no se conoce tanto como cabría esperar en España. A pesar de que muchas veces se los considera nuestros primos, aquella relación familiar desapareció en los albores del siglo XVIII, lo que nos alejó irremediablemente de Viena. Su Ejército es, en muchos casos, un gran desconocido del que circulan muchas medias verdades.

A esa situación se le añade la visión negativa que se fue expandiendo sobre Austria y su Ejército desde el siglo XIX. Las pocas simpatías que todavía despierta Austria-Hungría, tachada a veces como una especie de Estado-Frankenstein que apareció de la nada y causó gran parte de los males centroeuropeos, no hacen sencillo un acercamiento desapasionado a la cuestión.

Richard Bassett, un humanista peculiar e interesante donde los haya, presenta en Por Dios y por el Káiser. El Ejército imperial austriaco 1619-1918 una excelente biografía del Ejército de los Habsburgo austríacos. El trabajo, publicado originalmente en 2015, lo ha editado en 2018 en español Desperta Ferro en una cuidada edición con una traducción sólida.

Por Dios y por el Káiser arranca fulgurante este largo viaje de casi 300 años. Richard Bassett demuestra pronto unas fantásticas cualidades narrativas que nos llevan a Viena en 1619. Allí se selló, según el autor, el pacto entre el Ejército y la dinastía. Ninguno fue sin el otro hasta que Carlos I, en 1918, lo disolvió aún con una parte de sus hombres dispuestos a luchar por su Káiser que, de facto, ya no tenía imperio.

No todo el libro transcurre con la excelencia narrativa del principio, aunque Richard Bassett nos deslumbra en ocasiones al navegar por capítulos de especial importancia. No obstante, en sus 672 páginas mantiene una pluma ágil, una escritura sencilla y clara. Por Dios y por el Káiser, de este modo, está concebido para ser leído por cualquier tipo de lector. De hecho, tanto aficionados como historiadores no tendrán problema para seguir bien la narración, ya que Bassett se preocupa de explicar cualquier término o situación que lo requiera, sin que esto entorpezca la lectura en absoluto.

Es, ante todo, un trabajo que ha llevado a Richard Bassett buena parte de su vida. Su interesante y diversa carrera (que detallamos al final de la reseña) le ha conferido la posibilidad de conocer en profundidad Centroeuropa, corazón y periferia del imperio Habsburgo austriaco. Durante décadas ha trabajado en archivos, ha leído la bibliografía más antigua y reciente y ha conversado con veteranos austrohúngaros e incluso con la emperatriz Zita. No es muy habitual ver libros publicados con tantos años de trabajo detrás, llevan demasiado tiempo. Tener en español Por Dios y por el Káiser es un inmenso privilegio.

Bassett navega por la historia del Ejército imperial austriaco con una naturalidad erudita. En tres grandes bloques, nos aproxima a los procesos que cambiaron a las tropas de los Habsburgo. En ellos ofrece las causas internas y externas que dieron forma al Kaiserliche Armee (Ejército imperial) y explora las ideas que hicieron que se comportara de un modo peculiar en tiempos de guerra. Todo esto lo intercala con sencillez con el desarrollo de las campañas militares y algunas de las batallas más importantes.

El pacto que había sellado el Ejército en 1619 era con la dinastía. Su deber era proteger a los Habsburgo y, para esto, lo principal era no recibir una derrota total que aniquilara todos los efectivos. Una constante a lo largo de Por Dios y por el Káiser es la de un Ejército que, ante la adversidad, sobrevive y, al caer, se levanta más fuerte con la lección aprendida. Richard Bassett destierra así la idea de que el Kaiserliche Armee no daba la talla, solía estar mal preparado y era un caos organizativo debido a las múltiples nacionalidades y lenguas de sus tropas. Al contrario, sorprendió, en repetidas ocasiones, a algunas de las mentes militares más dotadas de diferentes épocas y resistió, e incluso venció, ante ejércitos habitualmente considerados mejores por la historiografía.

Conforme se acerca a la Primera Guerra Mundial, Richard Bassett ofrece un detallado recorrido por el camino a 1914. Aunque trata temas políticos y de espionaje en diferentes momentos, es en esta época donde más se para a analizar dichas cuestiones. En estas páginas, matiza y añade información sobre el papel de Austria-Hungría durante los meses previos a la guerra, datos de importancia que algunas de las publicaciones más recientes no contienen. No es un estudio separado del resto del libro que explore todas las relaciones internacionales del momento, pero sí es vital para entender mejor la parte referente a la doble monarquía, y se inserta con naturalidad en el resto de la obra.

La capacidad analítica de Richard Bassett es uno de los puntos fuertes de Por Dios y por el Káiser. Es aquí donde más se nota el profundo estudio que ha realizado durante tantos años y el amplio conocimiento que tiene de la cultura austriaca. Ambos factores contribuyen a comprender cómo era el carácter austriaco y por qué funcionó el Ejército imperial del modo en que lo hizo. Como bien señala el autor en los agradecimientos:

Lo que los jóvenes y también los viejos de estos ejércitos se vieron obligados a hacer es algo con lo que es difícil empatizar. Pero, aunque resulte paradójico, el estudio de los conflictos y las campañas militares también nos aporta luz sobre la naturaleza humana y el papel del individuo, y lo hace de una forma que, a menudo, es más inmediata y sugerente que la que se obtiene de otros tipo de investigación histórica.

Esto que sostiene Richard Bassett en las primeras páginas de Por Dios y por el Káiser se comienza a hacer evidente conforme pasamos las hojas del libro. Es ese profundo conocimiento de Austria y su cultura, junto al inmenso estudio realizado, lo que confiere tanta solidez al presente trabajo. Al terminar el libro uno tiene la sensación de, en efecto, haber comprendido más aspectos sobre “la naturaleza humana y el papel del individuo”.

Por Dios y por el Káiser es historia militar de la más alta calidad. Un libro esencial para aficionados e historiadores interesados en alguna (o todas) de las diferentes épocas recogidas. Richard Bassett ha dado forma a un trabajo llamado a convertirse en la gran referencia sobre el Ejército imperial austriaco. Sus estándares de excelencia narrativa han conseguido que, al cerrar el libro por última vez, me diera pena “pasar página”. Porque además de estar escrito para que el lector aprenda, está escrito para que lo disfrute.

Richard Bassett estudió derecho en el Christ’s College de Cambridge, hizo una maestría en el Courtauld Institute of Art y se especializó en la Historia de Centroeuropa. Trabajó como músico en Eslovenia y se convirtió en corresponsal de The London Times en Viena, Roma y Varsovia, donde cubrió el final de la Guerra Fría. Después se trasladó a Londres, donde ha trabajado y colaborado en diferentes universidades e instituciones. Ha impartido clases en varias universidades de Europa y es autor de libros como A Guide to Central Europe o The Open Eye in Learning: The Role of Art in General Education.

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Graduado en Historia en Sevilla. Entré en esto para saber más de Grecia y Roma y acabé liándome con un tema de moriscos y rebeliones.

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